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ごめんね、ロンサムジョージ

私が彼のことを知ったのは90年代の半ばのこと。

ロンサムジョージはガラパゴス諸島の「ビンタ島」で、たった一頭だけ生き残っていた、ビンタ等亜種ガラパゴスゾウガメです。

彼は1972年に保護され、ダーウィン研究所で飼育されていました。

そのロンサムジョージに会いたくて、私はガラパゴス諸島に行きました。

私がロンサムジョージに会った当時、彼は形態的に最も近いとされた種のメスガメ二頭と同棲していました。

でもその時のナチュラリストの話によると、長いこと一人ぼっちで暮らしていたからか、彼は繁殖の仕方がわからず、もしくは興味を持たずにいたそうです。

ロンサムジョージのロンサムとは”ひとりぼっちの”という意味。

このロンサムジョージがニューヨークにやってきました。 はく製となって。。。

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ロンサムジョージは2012年6月に亡くなりました。

彼の死後、最新の技術を用いて、ロンサムジョージのはく製化の作業が進められたそうです。そして今、ニューヨークの「アメリカ自然史博物館」で彼を見ることができます。

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このニュースを聞いて、どうしてももう一度彼の姿を見たくて、会いに行ってきました。

ガラパゴスゾウガメは、島ごとに甲羅の形が違います。

なので甲羅の形でどの島のどの種類のゾウガメなのか見分けることができます。

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ロンサムジョージが住んでいた島にはサボテンがたくさん繁殖していました。彼らはそのサボテンを食べて生きていました。

被食側のサボテンは、ゾウガメに食われまいとして、背を伸ばし高木に進化し、捕食側のロンサムジョージたちは、高い木のようなサボテンを食べるために首が伸び、エリの部分が大きくくびれて鞍のように進化しました。

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かつてガラパゴス諸島にはたくさんのゾウガメがいました。

が、いくつかの種が絶滅しました。

原因は人間です。

16世紀、この島にやってきた人間にとって、ゾウガメは肉として、水として(膀胱と心嚢に水分貯蔵タンクをもつ)の食糧となりました。

その後、19世紀には捕鯨船の基地となり、ゾウガメは水も食料もなく何か月も生きるため、彼らの非常食となりました。
長い間航海に出る彼らにとって、水も食糧もなく長く生きるゾウガメは恰好の保存食でした。

さらにフロレアナ島に人が住みつき、ゾウガメを捕獲しはじめます。人々はフロレアナ島から、他の島へと渡り、乱獲を続けました。

また人々はこの島に家畜を放ちました。

それまでこの島には、哺乳類はアシカとオットセイしかいなかったのに、牛や豚、犬や猫、ネズミなどが住みつきました。これらの動物は、ゾウガメの卵を掘り出して食べました。

放たれたヤギは、ゾウガメの食べ物である植物を食い尽くしました。


今まで天敵がおらず、ゆったりと暮らしていたゾウガメは、このような状況では生きていくことができませんでした。


こうしてピンタ島のゾウガメはジョージ1頭だけになってしまいました。

そのジョージがいなくなってしまった今、ビンタ頭のゾウガメは絶滅してしまいました。

(ジョージの死後、ジョージと同じ遺伝子を持つ陸ガメが確認されたそうですが、ジョージは同じ種のカメとは離れ離れで、何十年と一人ぼっちで生きたことには変わりありません。)


以前にみた彼は、太くてたくましい足を、のっしのっしと動かし、悠々とした足取りで雄々しく歩いていました。

人が島に入らなかった頃のガラパゴス諸島では、自由気ままに平和に過ごしていたゾウガメたちが容易く想像できます。

今まで天敵がいなかったため、早く動く必要もなく、のんびりとゆったりと幸福に暮らしていた彼ら。

その彼らのカメ性をめちゃくちゃにしてしまったのは我々人間です。


こうしてはく製になって姿を見せたロンサムジョージから、無念さや心の叫び、自然に対する思いやりや共存する心を訴えているように感じました。 

ごめんね、ジョージ。

私たちがこれからできることは、このような悲劇を繰り返さないこと、です。

American Natural History
Lonesome George


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コメント

今日はジョージの5回目の命日です。

私は2014年11月に日本からジョージに会いにニューヨークに行きました。

Re: 今日はジョージの5回目の命日です。

亀次郎ばばさん、コメントをありがとうございました。

ジョージに会いにニューヨークにいらっしゃったのですね。すごいです。

ジョージのことをこうやって覚えていらっしゃる方がいるとは、ジョージも喜んでいることでしょう。

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Author:Sakura
マンハッタンを眺めながら、ニューヨークの出来事、映画、音楽、おいしいもの、旅の話などを徒然と綴ります。

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